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Las sustancias tóxicas derramadas en Ohio tras accidente de tren preocupan a residentes que han visto morir aves y miles de peces

"Esta es una de las emergencias ambientales más letales en décadas y nadie está hablando sobre ella", denunció un congresista. Los residentes de East Palestine temen que el agua que beben ellos y sus animales esté contaminada con cloruro de vinilo y otros compuestos conocidos por aumentar el riesgo de cáncer.
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Por Aria Bendix y David K. Li - NBC News

Las autoridades llevan varios días diciéndole a los habitantes de las zonas aledañas a la comunidad de East Palestine (Ohio) que es seguro regresar a sus hogares tras el descarrilamiento de un tren de carga que transportaba sustancias químicas peligrosas a inicios de febrero.

Hasta este miércoles, los químicos que eran trasladados en múltiples vagones y que se derramaron tras el accidente, han matado unos 3,500 peces a lo largo de más de 11 kilómetros de arroyos, reveló el Departamento de Recursos Naturales de Ohio.

Una residente del poblado North Lima, a más de 16 kilómetros de East Palestine, contó que sus cinco gallinas y su gallo habían muerto repentinamente el martes, reportó el canal de televisión local WKBN-TV en Youngstown.

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Un día antes, el operador ferroviario Norfolk Southern, que operaba el tren descarrilado, quemó algunos vagones que transportaban un gas inflamable denominado cloruro de vinilo, para evitar una explosión.

Para algunas personas que viven cerca del lugar del accidente, los reportes siguen provocando temor de que ellos y sus animales estén expuestos a sustancias químicas a través del aire, el agua y el suelo.

“No me digan que es seguro. Algo está pasando si hay peces (muertos) flotando en el arroyo”, declaró la semana pasada Cathey Reese, vecina de Negley (Ohio), a la cadena WPXI de Pittsburgh, afiliada a NBC News. Reese aseguró que vio los peces muertos en un arroyo que atraviesa su patio trasero.

ONG 52nd Civil Support Team members prepare to enter an incident area to assess remaining hazards with a lightweight inflatable decontamination system in East Palestine, Ohio
Equipos se preparan para entrar a la zona del accidente para evaluar el peligro en East Palestine, Ohio, el 7 de febrero de 2023.Ohio National Guard / via AP

Jenna Giannios, de 39 años, es fotógrafa de bodas en la cercana localidad de Boardman. Durante la última semana y media ha sufrido una tos persistente, pese a que ha bebido agua embotellada y no se siente cómoda bañándose con el agua del grifo, afirmó.

“Solo han evacuado un kilómetro y medio de ese espacio (del descarrilamiento), y eso me parece una locura”, lamentó, tosiendo durante toda la conversación. “Me preocupan las consecuencias sanitarias a largo plazo. Es un desastre”.

Sustancias peligrosas con efectos secundarios

Al menos 20 vagones del tren llevaban sustancias peligrosas. De ellos, la mitad se descarriló, detallan documentos de Norfolk Southern obtenidos por la cadena CBS News.

En total, 38 vagones se salieron de las vías y otros 12 se quemaron durante un incendio, reveló una investigación de la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte.

Además del cloruro de vinilo, la compañía indicó que los vagones trasladaban otros materiales tóxicos, como acrilato de butilo, éter monobutílico de etilenglicol, acrilato de etilhexilo, isobutileno y residuos de benceno.

La exposición a este último compuesto, "podría aumentar el riesgo de padecer leucemia y otras enfermedades de la sangre", según el Instituto Nacional del Cáncer.

Esta es una de las emergencias ambientales más letales en décadas y nadie está hablando sobre ella"

Jamaal Bowman Representante por nueva york

Entre varios efectos secundarios, estas sustancias pueden provocar irritaciones en el sistema respiratorio, la piel y los ojos, así como mareos y desmayos.

"Esta es una de las emergencias ambientales más letales en décadas y nadie está hablando sobre ella", escribió este lunes en Twitter el congresita demócrata Jamaal Bowman, representante por Nueva York.

El gobernador de Ohio, el republicano Mike DeWine, aseguró el martes que el estado no estaba al tanto de que el tren transportaba estas sustancias y compuestos químicos.

"Deberíamos saber cuando hay trenes que trasladan sustancias peligrosas atravesando el estado de Ohio", aseguró. DeWine reiteró que los análisis en la zona del accidente muestran “que el aire permanece casi igual que antes del incidente”.

Una nube negra se levanta sobre East Palestine, Ohio, el 6 de febrero de 2023.
Una columna de humo negro se levanta sobre East Palestine, Ohio, el 6 de febrero de 2023.Gene J. Puskar / AP

Tras los incendios controlados de los vagones, la Agencia de Protección del Medio Ambiente (EPA, por sus siglas en inglés) advirtió de posibles olores persistentes, pero aclaró a residentes de la zona que los productos derivados del cloruro de vinilo pueden emitir olores a niveles inferiores de lo que se considera peligroso.

Las autoridades de Ohio reiteraron a los pobladores este 8 de febrero que podían volver a casa luego de que muestras para medir la calidad del aire “arrojaron lecturas por debajo de los niveles de detección de contaminantes preocupantes”.

La EPA, que está supervisando las pruebas, explicó: “El monitoreo del aire desde que se apagó el fuego no ha detectado ningún nivel de preocupación en la comunidad que pueda atribuirse al incidente en este momento”.

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Sin embargo, la agencia precisó el viernes en una carta a Norfolk Southern que los productos químicos transportados en el tren “siguen siendo liberados al aire, suelos y aguas superficiales”.

La EPA dijo que, hasta el sábado por la tarde, había analizado el aire dentro de 210 hogares y no se detectó cloruro de vinilo. Otras 218 viviendas aún no habían sido examinados hasta el domingo, reportó.

Los peligros de exponerse al cloruro de vinilo

La EPA clasifica el cloruro de vinilo como carcinógeno. La exposición a esta sustancia podría aumentar el riesgo de sufrir lesiones hepáticas o cáncer de hígado.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), la exposición de corta duración a concentraciones elevadas provoca somnolencia, pérdida de la coordinación, desorientación, náuseas, dolor de cabeza, ardor u hormigueo.

Las autoridades de East Palestine programaron una reunión de urgencia para responder a las preocupaciones de los pobladores este miércoles 15 de febrero.

Andrew Whelton, profesor de ingeniería medioambiental y ecológica en la Universidad de Purdue, explicó que tras la quema de los vagones es posible que se liberaran compuestos adicionales que la agencia podría no estar analizando.

“Cuando quemaron los materiales, crearon otras sustancias químicas. La pregunta es cuáles”, alertó.

Whelton añadió que otras sustancias químicas que transportaba el tren podrían provocar además dolores de cabeza, náuseas, vómitos o irritación en la piel.

"Nos ardían los ojos"

En Darlington (Pennsylvania), a seis kilómetros del accidente, los responsables del Kindred Spirits Rescue Ranch evacuaron durante dos días a 77 de sus animales más grandes, entre ellos un yak (buey tartario) y un cebú.

“Podíamos ver la columna de humo subir y pasar por encima de nosotros”, aseguró la fundadora del rancho, Lisa Marie Sopko. “Nos ardían los ojos y podía sentirlo en la cara”.

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Sopko aseveró que está preocupada por las condiciones del ambiente. El agua del rancho se obtiene de dos pozos propios, pero hasta que los expertos puedan analizarlos, su equipo está usando uno con un sistema de filtración más sofisticado, aseguró.

Esta foto tomada con un dron muestra partes del tren que se descarriló el viernes por la noche en East Palestine, Ohio.
Esta foto tomada con un dron muestra partes del tren que se descarriló el viernes por la noche en East Palestine, Ohio.Gene J. Puskar / AP

El Departamento de Agricultura de Ohio (ODA, por sus siglas en inglés) insistió que el riesgo para el ganado sigue siendo bajo. “ODA no ha recibido ningún informe oficial sobre el bienestar de los animales en relación con el incidente”, reiteró en un comunicado.

Sin embargo, la Federación de la Oficina Agrícola de Ohio (OFBF) instó a sus miembros a analizar el agua de sus pozos locales cuanto antes.

“La mayor preocupación es la capa subterránea en este momento, para ver qué tipo de exposición ha habido a estos productos químicos”, advirtió el director de organización, Nick Kennedy.

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“Hay un cierto nivel de frustración” entre los agricultores, añadió. “Quieren respuestas. Su fuente de sustento puede estar en peligro”.

Laura Fauss, responsable de información pública del Distrito de Salud del condado de Columbiana, aseguró que el departamento comenzó a tomar muestras de aguas subterráneas la semana pasada en coordinación con el Departamento de Salud del estado, la EPA estatal y contratistas de Norfolk Southern.

Los resultados aún no han llegado, contó Fauss, quien dijo que no sabía cuándo los recibirían. No han recibido informes de residentes con síntomas anormales, añadió.

Pero Giannios insistió que ella y otros residentes de la zona no han obtenido respuestas a sus preguntas, por ello crearon una página en la red social Facebook para que la gente puede mantenerse en contacto y ventilar sus preocupaciones.